Viele Cannabisunternehmen in Alaska kämpfen und scheitern

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Vor fünf Jahren, als Alaskas erste legale Cannabis-Läden eröffnet wurden, war viel Geld zu verdienen.

„Wir hatten drei fabelhafte, großartige Jahre“, sagte Sue Nowland, deren Alaska Fireweed zu den ersten Cannabisgeschäften gehörte, die in Anchorage ihre Türen öffneten.

Diese Tage sind vorbei.

Cannabisunternehmen im ganzen Bundesstaat stehen vor einer gewaltigen Reihe von Problemen, von denen Eigentümer und Befürworter sagen, dass sie das Überleben nahezu unmöglich machen. Einige Alaskaner, die ihre Lebensersparnisse oder Altersvorsorgekonten in neu gegründete Unternehmen gesteckt haben, suchen verzweifelt nach jemandem, der sie aufkauft. Betriebe scheitern, andere schreiben rote Zahlen und bleiben bei den Steuern zurück, die dem Staat geschuldet sind.

Ein Maßstab für die Probleme der Branche ist die Steuerstraffälligkeit: Laut einem Memo des Finanzministeriums vom August schuldeten 56 Unternehmen bis Ende Juni 1.785.751 US-Dollar an Steuernachzahlungen. Neun der säumigen Unternehmen haben geschlossen, obwohl sie zusammen noch Hunderttausende von Dollar an unbezahlten Steuern schulden.

Die gravierendsten Probleme, so Branchenvertreter, sind die flache Verbrauchsteuerstruktur, die den Landwirten auferlegt wird, eine Übersättigung der Einzelhändler und die Starrheit, an die Lizenzen an Immobilien gebunden sind.

Einige sagen, dass die gegenwärtigen Probleme der Branche normale Wachstumsschmerzen sind, die zu erwarten sind, wenn ein neuer Sektor der Wirtschaft ein Gleichgewicht findet. Aber andere, darunter viele Geschäftsinhaber und die führende Handelsgruppe der Branche, diskutieren mögliche Reformen, die drohende Geschäftsausfälle abwehren könnten, da mehr Lizenzanträge durch die Pipeline laufen.

„Sie wurden in ein Loch gegraben“

Im Oktober tat das Marihuana Control Board etwas Neues: Zum ersten Mal schloss das Gremium effektiv ein Cannabisgeschäft wegen der von ihm geschuldeten Steuern.

Das Unternehmen Alaskan Blooms betreibt eine Anbauanlage und ein Einzelhandelsgeschäft in Fairbanks. Es schuldet dem Staat rund 700.000 US-Dollar an Steuernachzahlungen.

„Das ist schwer“, sagt Jana Weltzin, Rechtsanwältin des Unternehmens.

Ende Oktober sprach sie in einer Sitzung mit den Vorstandsmitgliedern. Die aufgelaufene Steuerschuld bezeichnete sie als Verschulden eines ehemaligen Geschäftspartners, dem inzwischen die Lizenz entzogen wurde. Fast 200.000 US-Dollar des geschuldeten Betrags stammten aus Zinsen und Strafen für den überfälligen Saldo.

„Sie wurden in ein Loch gegraben“, sagte Weltzin den Vorstandsmitgliedern.

Ihr Anwalt forderte den Vorstand auf, dem Unternehmen bis Januar Zeit zu geben, um 50% der geschuldeten Steuern zurückzuzahlen.

„Wenn diese Steuerbelastung nicht im Bild wäre, wären wir profitabel“, sagte Karen Lowry, eine der Eigentümerinnen von Alaskan Blooms.

„Alles fließt in diese Steuervorlage“, fügte Weltzin hinzu.

Ein Mitglied war skeptisch, dass das Unternehmen alle geschuldeten Gelder einholen kann.

Weltzin teilte dem Vorstand mit, dass der Anbaubetrieb rund 20 Mitarbeiter beschäftigte. Lowry, sagte sie, habe sich bemüht, mit den Steuern auf dem Laufenden zu bleiben. Cannabisunternehmen können keine Banken benutzen, und selbst wenn Alaskan Blooms ein Unternehmen finden könnte, das ihnen Geld leiht, würde es wahrscheinlich zu exorbitanten Zinssätzen kommen. Und, so argumentierte Weltzin, würde es für den Staat möglicherweise keinen Mechanismus geben, das geschuldete Geld zurückzufordern, wenn der Vorstand die Lizenzverlängerung verweigerte.

Aber der Vorstand blieb unbeeindruckt.

“Dies ist ein ungeheuerlicher Verstoß”, sagte Mitglied Christopher Jaime.

Die Vorstandsmitglieder stimmten einstimmig dafür, die Anbaulizenz von Alaskan Blooms nicht zu erneuern, entschieden sich jedoch dafür, das Unternehmen seine Einzelhandelslizenz behalten zu lassen. Es war das erste Mal, dass der Vorstand einem Unternehmen die Lizenzverlängerung wegen einer ausstehenden Steuerschuld verweigerte.

Lowry lehnte eine Interviewanfrage ab.

Alaska ist in Bezug auf die Besteuerung von Cannabis im Vergleich zu anderen Staaten einzigartig. Anstatt am Point of Sale zu erheben, wie eine Steuer auf Lebensmittel, die an der Kasse erhoben wird, zahlen die Züchter dem Staat eine Pauschale von 800 US-Dollar pro Pfund für Cannabisknospen. „Trim“, die Pflanzenblätter und Nebenprodukte, die zu essbaren und konzentrierten Produkten verarbeitet werden, werden mit 240 US-Dollar pro Pfund besteuert.

Das Problem mit der Flat-Tax-Struktur, sagen die Erzeuger, ist, dass sie im Gegensatz zu anderen landwirtschaftlichen Produkten für den gleichen Geldbetrag verantwortlich sind, unabhängig davon, ob die Ernte hochpotent ist oder am Ende ohnmächtig wird.

Laut mehreren Besitzern bleiben Cannabisknospen oder „Blumen“ das beliebteste Produkt in Einzelhandelsgeschäften und machen den Großteil der Steuereinnahmen des Staates aus. Zur Bestürzung der Züchter und Cannabiskenner in Alaska bevorzugen die Verbraucher weiterhin Blütensorten mit hohem THC-Gehalt, fast wie Biertrinker, die nach den alkoholstärksten IPAs suchen, weil sie „stärker“ mit „besser“ gleichsetzen. Auf der anderen Seite könnte ein Brauer Qualitäten wie Geschmack, Mundgefühl und Komplexität bei der Qualitätsbestimmung betonen.

Laut Lacy Wilcox, Präsidentin der Alaska Marijuana Industry Association, könnten Pflanzen mit hohem THC-Gehalt für etwa 4.000 US-Dollar pro Pfund verkauft werden, der 3.000-Dollar-Bereich ist jedoch typischer. Aber wenn eine Ernteprobe, die zu einem Potenztest geschickt wurde, aus einem Labor mit einem THC-Gehalt von beispielsweise 16% zurückkommt – „was kein hoher Test ist“, sagte Wilcox – dann kann der Züchter möglicherweise nur ein Preis von 2.000 US-Dollar für den Großhandel. Nachdem die staatlichen Steuern bezahlt sind, bleiben dem Landwirt 1.200 US-Dollar, um die Arbeits-, Miet-, Vorräte- und Energiekosten zu decken, die in diese Ernte flossen.

„Das ist in Alaska nicht genug“, sagte Wilcox.

Die Pauschalsteuer auf das Gewicht, so Wilcox, bedeutet, dass die Züchter ständig darum kämpfen, stärkere Blüten zu produzieren, weil dies die einzige Möglichkeit für sie ist, mit einer Ernte einen Gewinn zu erzielen.

Aber wenn die Knospen mild werden, stehen die Züchter vor der Wahl, sie entweder mit Verlust zu verkaufen oder sie zu vernichten, um eine Steuerpflicht zu vermeiden.

„Die Menge an Abfall tut mir ein bisschen im Herzen weh“, sagte Wilcox.

Die unbezahlten Steuern in Höhe von 1,8 Millionen Dollar sind ein kleiner Teil des Gesamtgeldes, das die Kultivierenden an den Staat zahlen. Im Geschäftsjahr 2021 sammelte der Bundesstaat Alaska knapp 29 Millionen US-Dollar ein. Davon flossen 19 Millionen US-Dollar aus 11,8 Tonnen Blumen in die Staatskasse, eine Menge, die etwas mehr als eine halbe Unze pro Alaskans entspricht. Und das zählt nicht zum Trimmen.

Wilcox nannte Steuerkriminalität in der Branche „wahrscheinlich Thema Nummer eins“, auch weil Cannabis immer noch ein anhaltendes Stigma aufweist.

„Wir wollen als Branche nicht schlecht aussehen“, sagte Wilcox. “Steuern gehören dazu.”

„Niemand wird reich“

Auch wenn in der Branche Konsens darüber herrscht, dass die derzeitige Steuerstruktur ein Problem darstellt, gibt es keine klare politische Lösung.

„Die derzeitige Steuer ist nicht tragbar, daher gibt es eine Einigung“, sagte Wilcox.

Ein ärgerlicheres Problem ist jedoch, ob es eine Obergrenze für Lizenzen geben sollte oder nicht. Im Gegensatz zu einigen anderen Staaten gibt es in Alaska keine Begrenzung der Anzahl der ausgestellten Cannabislizenzen, sofern die Bewerber die Qualifikationen erfüllen. Da immer mehr Menschen in die Branche eingestiegen sind, hat dies zu einem Markt geführt, den viele als übersättigt bezeichnen, insbesondere im Einzelhandel. Im Oktober berichtete Politco, dass Alaska mehr lizenzierte Cannabisgeschäfte pro Einwohner hat als jeder der anderen westlichen Staaten, die legalen Verkauf haben.

Die Rückmeldungen an die MCB zur Ausgabe von Lizenzobergrenzen sind in der Regel gleichmäßig zwischen Befürwortern und Gegnern aufgeteilt.

„Wir müssen etwas tun, um unsere Industrie im Bundesstaat zu schützen“, sagte Lisa Coates, Inhaberin von Herban Extracts in Kenai, bei der Oktober-Sitzung.

„Ich bin strikt gegen Lizenzobergrenzen“, sagte Chelsea Foster aus Anchorage und sagte, eine Obergrenze würde eine Eintrittsbarriere für Neueinsteiger in die Branche schaffen, mit dem Potenzial, ausländische Investoren dazu zu bringen, schließlich Lizenzen aufzukaufen.

Die Gruppe von Wilcox hat Anfang des Jahres eine Umfrage an 349 Lizenzinhaber verschickt. Sie sagte, dass etwa ein Drittel von ihnen geantwortet habe, und von denen, die dies taten, unterstützten 70 % eine Obergrenze. AMIA ist in der Frage der Obergrenzen offiziell neutral und erwägt, eine externe Gruppe um eine wirtschaftliche Analyse der potenziellen Auswirkungen zu bitten.

„Vielleicht hilft uns sogar der Staat, die Marktentwicklung besser zu analysieren“, sagte Wilcox.

Das Problem der Übersättigung ist in Anchorage am akutesten. In bestimmten Vierteln scheint es, als hätte jeder zweite Block einen Pot-Shop.

Dies liegt an der Zoneneinteilung.

Nachdem die Einwohner Alaskas im Jahr 2014 für die Legalisierung von Freizeit-Cannabis gestimmt hatten, wurde es den lokalen Gerichtsbarkeiten überlassen, ihre eigenen Regeln für die Umsetzung der neuen Industrie auf der ganz einfachen Ebene der Zonenvorschriften zu entwickeln. Die Versammlung von Anchorage verabschiedete relativ strenge Regeln für Cannabisunternehmen und verbannte sie effektiv auf eine Handvoll Stadtteile.

“Die Gemeinde hat sie alle in verschiedene Taschen gesteckt”, sagte Wilcox.

Das ist praktisch für Verbraucher, die, wenn ihnen die Preise oder das Inventar in einem Geschäft nicht gefallen, ein paar Türen weiter gehen oder eine Einkaufsstraße vorbeifahren können und möglicherweise etwas weniger bezahlen. Für Einzelhändler bedeutete es jedoch, die Preise ständig zu senken, um einen Gewinn zu erzielen.

“Sie spüren die Konkurrenz, so viele Nachbarn zu haben”, sagte Wilcox.

Wenn es eine Obergrenze für Lizenzen geben sollte, könnte dies laut Wilcox unterschiedliche Formen annehmen. Vielleicht ist es ein vorübergehendes Moratorium für neue Lizenzen. Vielleicht ein Mechanismus zur lokalen Kontrolle, der es den Gemeinden ermöglicht, selbst zu entscheiden, wie viele Unternehmen sie zulassen. Vielleicht ist es eine Mütze direkt in Anchorage.

„Niemand wird reich und keiner hat jede Menge Spaß“, sagte Wilcox.

„Wir essen die Jungen“

“Ich bin eines der Opfer eines übersättigten Marktes in der Innenstadt von Anchorage”, sagte Susan Nowland dem MCB.

Als sie 2016 Alaska Fireweed eröffnete, war der prominente Platz an der Fourth Avenue teuer, und Nowland sagte, sie und ihre Partner seien “unreif bei der Verhandlung von Mietverträgen”. In den ersten Jahren verdiente das Unternehmen jedoch genug Geld, um sich die teure Miete leisten zu können.

Aber die Kombination aus mehr Wettbewerb in der Region und COVID-19, die einen Großteil ihres Kundenstamms aus der Innenstadt verdrängten, verschlang mächtig in die Gewinne. Als es an der Zeit war, den Mietvertrag zu verlängern, sagte Nowland, sie könne mit dem Vermieter keinen praktikablen neuen Preis erzielen, was das Ende des Ladens bedeutete.

„Ihre Lizenz hat im Grunde keinen Wert, es sei denn, Sie haben einen Mietvertrag oder besitzen Ihr Gebäude“, sagte Nowland. „Und so hat der Grundstückseigentümer grundsätzlich die volle Kontrolle über Sie.“

Da Cannabislizenzen an Grundstücke gebunden sind, können Eigentümer sie nicht an andere Standorte übertragen, auch wenn die Miete plötzlich erhöht wird oder eine Bank den Hinweis auf ein Gebäude einfordert.

„Wenn Sie keinen guten Mietvertrag strukturieren, denken die Vermieter, dass sie eine Goldmine haben. Was sie tun“, sagte Nowland.

Zunächst suchte Nowland in Anchorage nach einem neuen Standort für die Einrichtung eines Einzelhandelsgeschäfts. Aber bei all den anderen Läden, die in der Stadt eröffnet wurden, den Kosten für die Einrichtung eines neuen Betriebs und all den Hürden bei der Bebauung mit der Gemeinde, sagte sie, sie könne den Mathestift nicht verstehen.

Die Unternehmen, die gut laufen, sind laut Nowland die Handvoll vertikal integrierter Unternehmen, die mehr Kontrolle über ihre Lagerbestände, Preise und Steuern ausüben können. Neuankömmlinge müssen sich bergauf stellen, um zu überleben.

„Wir essen die Jungen. Und die Vertikalen werden in der Lage sein, die Preisgestaltung zu kontrollieren, und es wird für die Unabhängigen wirklich schwierig sein, damit Schritt zu halten“, sagte Nowland.

2019 eröffnete sie die Denali Grass Company in Healy. Obwohl der Kundenstamm viel kleiner ist und die Sommertourismussaison in der Region während der Pandemie weniger zuverlässig ist, läuft das Geschäft gut.

„Es ist einfach so viel einfacher und kostengünstiger, sich außerhalb der Gemeinde einzurichten“, sagte sie.

Nowland war traurig, ihren ersten Laden zu schließen, klang aber erleichtert, zu sehen, wie ein Geldverdienerunternehmen allmählich in die Unrentabilität abrutschte.

„Mein Motto ist, wenn du kein Geld verdienst, geh raus“, sagte sie.